Inne i den ville verden av offentlige auksjoner

Offentlige etater selger brannbiler, Black Hawk-helikoptre og brudekjoler. Hvem er det egentlig som kjøper dem?

Kelvin Fichter ville egentlig aldri ha IBM-serveren på fire tusen pund som nå opptar det meste av studioleiligheten hans.

Programvareingeniøren hadde tatt opp hobbyen med å tråle offentlige auksjonssider - mest bare for å beundre det merkelige utvalget av gjenstander som havner der. Men da han oppdaget serveren på GovDeals i juni 2019, følte han behov for å legge inn et bud.



GovDeals er en av minst et dusin auksjonssider som selger overskudd av statlig eiendom til publikum. Blant oppføringene kan man finne spillerpianoer, skoleprojektorer, bærbare datamaskiner. Black Hawk-helikoptre, McLaren-sportsbiler, brudekjoler, smykker, dyr, og til og med en topphemmelig marinens stealth-båt .

Kystvakten auksjonerte en gang bort et fyrtårn i Wisconsin ( kjøpt av en teknisk leder i San Francisco for $159k). Maryland polititjenestemenn satte opp en stråhatt signert av slike som Charlie Chaplin og Ronald Reagan.

Når en vare faller ut av bruk, auksjonerer organisasjoner som kjører spekteret fra statlige høyskoler til rettshåndhevelse til Environmental Protection Agency den ut til offentligheten.

Og noen ganger havner en ekstraordinær gjenstand i hendene på en som Fitcher.

Server, møt gaffeltruck

I mai i fjor, mens han foretok sitt vanlige søk etter GovDeals, så Fichter en server han kjente igjen: IBM p5 p590.

Ingen hadde budt på det, og tilbudet var skitt billig tatt i betraktning at da serveren først dukket opp på markedet på begynnelsen av 2000-tallet, nærmet dens listepris $1 million.

Fichter med sin nye server (via Kelvin Fichter)

Selgeren var University of Connecticut's Offentlig overskuddsbutikk kun kontanter , et lite lager med musikkinstrumenter, TV-apparater og datamaskinvare som skolen ikke lenger trengte. På et innfall la Fichter inn et bud på $1k.

'Jeg la inn budet som litt av en spøk, for å være helt ærlig,' sa Fichter. 'Så får jeg selvfølgelig denne e-posten som sa at du vant denne auksjonen og at du har 10 dager på deg til å komme og hente denne tingen.'

Offentlige etater har en enkel begrunnelse for at de ønsker å kvitte seg med fjell med gjenstående ting: Inntekter. Alle pengene som genereres blir returnert til byrået som solgte dem. University of Connecticut, for eksempel, fører disse søte, søte IBM-serverfortjenestene tilbake til universitetets 1,5 milliarder dollar generelt budsjett.

Men der byråer ser en måte å tjene litt ekstra penger på, finner forbrukerne et nederland med umulig billige offentlige varer. Det eneste problemet? De må tåle noen finurligheter.

En slik finurlighet: Nesten alle offentlige auksjonssider forventer at kjøpere henter bestillingene sine personlig. For Fichter, en innfødt i New York City, ga det flere problemer.

For det første hadde han ikke førerkort. Så var det det faktum at det ikke var noen tenkelig måte han kunne få plass til en server på 4 000 pund – en gjenstand nesten på størrelse og vekt som et fullvokst neshorn – i en bil.

Merkelige ting havner ofte på offentlige auksjonssider ( Strevet )

Men Fichter hadde ikke noe valg.

'Det var enten å kjøpe serveren fra GovDeals,' sa han, 'eller så ville jeg bli utestengt fra GovDeals for alltid.'

Han gikk med serveren. Ved hjelp av en venn leide Fichter en U-Haul lastebil og kjørte til University of Connecticut. Der fant duoen en server så massiv at UConn-ansatte trillet ut en gaffeltruck.

Vent... hvorfor eksisterer dette?

Det amerikanske offentlige auksjonssystemet inneholder et virvar av plattformer, salgsstrategier og logistiske hindringer.

Noen lokaliteter, som Clark County, Nevada. og byen New York , arrangere semi-vanlige åpne auksjoner som fungerer som verftssalg. Andre liker Milford, Connecticut , stole på et mye eldre system: Byen legger ut en rubrikkannonse i lokalavisen, og innbyggerne må komme til ordførerens kontor og fylle ut papirer personlig for å kunne sende inn et bud.

Men de fleste offentlige auksjoner i dag skjer på nettet, gjennom et like spredt utvalg av nettsteder.

Det er GovSales.gov, det store offentlig drevne nettstedet som drives av General Services Administration; Property Room, som spesialiserer seg på konfiskerte gjenstander som holdes i politiets varetekt; og en rekke andre private selskaper, som GovDeals, Public Surplus og US Gov Bid, som samarbeider med lokale byråer for å selge overflødig eiendom.

Blant disse private entreprenørene er Municibid, et Philadelphia-basert selskap som har kontrakter med organisasjoner som Philadelphia International Airport og staten New Jersey.

Greg Berry grunnla selskapet i 2006. Den gang solgte gjenstander som ble auksjonert av myndighetene konsekvent for mindre enn de gjorde på konkurrenter som eBay, hovedsakelig fordi ingen egentlig visste at det fantes offentlige auksjoner.

Varer som er oppført for salg på Municibid inkluderer flishuggere og ambulanser (via Municibid)

Det Municibid tilbyr er markedsføring. Statsansatte har egentlig ikke tid til å lage en sofistikert PR-strategi for det tilfeldige utvalget av gjenstander de auksjonerer, men private entreprenører gjør det.

Ifølge Berry har Municibid landet sine offentlige kontrakter ved å love å få opp den endelige budprisen på auksjonene.

Han peker på byen Bart, Pennsylvania, som forventet å tjene 3,2 000 dollar på auksjonering av en gammel Ford F-450 One Ton Dump i fjor. I stedet hentet de inn 12,1 000 dollar med Municibid. Det er bra for lokale myndigheter, som får beholde alle inntektene, og bra for Municibid, som krever et servicegebyr for kjøpere.

Det 10-personers selskapet kjører annonser på sosiale medier, opprettholder aktive e-postlister som når rundt en halv million abonnenter, og når ut til fagblader for å tiltrekke budgivere for noen av sine mer nisjevarer (se: annonsering a buss på nettstedet BusesOnline.com, eller en ' karskvern ,' som brukes til å rydde land, på ConstructionEquipmentGuide.com).

Om den brannbilen i bakgården

Tilbudene på offentlige auksjonssider er så gode at noen forretningsorienterte publikasjoner trang startups og småbedriftseiere å kjøpe utstyr fra GovSales for å spare penger.

Men mens noen bedrifter kan se på offentlige auksjonssider for å kutte kostnader ( $5 sofa , noen?) de primære offentlige eiendomskjøperne er merkelig nok... vanlige.

Da Berry først lanserte Municibid, var mange av kjøperne profesjonelle. Men den økende enkle netthandelen har siden endret forbrukerbasen hans. 'Nå det vi finner er at allmennheten kjøper ting for DIY-prosjekter, ting for generell bruk, foreldre kjøper barnets første bil,' sa han.

En Pierce Dash brannbil fra 1984 klar til å bli tatt i Guntersville, Alabama (via Facebook)

I løpet av sine nesten 15 år i jobben har Berry solgt gressklippere, traktorer, snøploger, dumpere, kafeteriautstyr, landpakker og ambulanser og politibiler med lys og sirener fjernet. Noen ganger vil bønder til og med kjøpe gamle brannbiler og bruke dem til å lagre vann på gårdene sine.

Etter at et statlig sykehus ble stengt, hjalp Municibid med å selge et rester av likbord. Til tross for sin store nysgjerrighet, fant Berry aldri ut hvorfor den kunden ønsket et likbord.

'Jeg er aldri overrasket over hva som er oppført eller hva som selges eller potensielt hva ting brukes til på dette tidspunktet,' sa han.

No-shipping-dilemmaet

Det betyr ikke at auksjonene alltid går knirkefritt. Ting kan slå tilbake, og det kan være overraskelser for begge sider.

En av de mest kjente offentlige auksjonshistoriene involverer et sett med tre Apollo 11 månelandingsbånd som en NASA-praktikant kjøpt uvitende på en statlig overskuddsauksjon i 1976.

De 2,5 timene med originalopptak ble oppbevart i en boks med 65 andre videobånd, kjøpt av praktikanten, Gary George, for bare $217,77. I fjor, etter å ha innsett hva han hadde funnet, solgte han de tre kassettene for 1,82 millioner dollar .

Til tross for deres omfattende katalog, er det usannsynlig at offentlige etater noen gang vil bli en reell konkurrent til Amazon eller eBay. Det er delvis på grunn av de irriterende restriksjonene - nemlig den irriterende regelen om ikke-frakt. General Services Administration spesifiserer at kundene enten må hente varene selv eller leie inn en tredjepart for å koordinere transporten .

TOPP: Originale opptak fra Apollo 11-reisen, kjøpt av en NASA-praktikant på en offentlig auksjon i 1976 for 217,77 dollar, selges for 1,82 millioner dollar hos Sotheby's i 2019 (via Sotheby's); NEDERST: Buzz Aldrin står på månen under Apollo 11-landingen i 1969 (via NASA)

Det andre problemet er at når du kjøper fra myndighetene, vet du ikke alltid hva du kommer til å få.

Emily Cardinali, en frilansprodusent og skribent, flyttet nylig til Florida for å ta seg av sin syke far. Skiftet var stressende på mange plan, og i fjor bestemte hun seg for at hun trengte et kreativt utløp. Hun hadde tatt keramikkkurs på college, så hun bestemte seg for å lage keramikk.

Etter råd fra en gammel klassekamerat henvendte Cardinali seg til offentlige auksjonssider. Hun gjorde to kjøp: Det første var et keramikkhjul, som hun tok fra et offentlig samfunnshus noen byer bortenfor. Hennes andre kjøp var en ovn fra en videregående skole i Florida.

Det var ingen bilder lagt ut på nettet, men avtalen virket for god til å ignorere. Etter en liten budkrig kjøpte Cardinali ovnen for rundt 150 dollar - omtrent 10 ganger mindre enn den vanlige prisen.

Cardinali lånte farens lastebil for å hente den. Men da hun kom, sa hun: 'ovnen var i all slags uorden.' Noen av mursteinene ble knust i to. Mens Cardinali fortsatt bruker keramikkhjulet sitt hver dag, bestemte hun seg for å dumpe ovnen.

Overraskende nok bestemte det private selskapet som solgte ovnen til slutt å refundere Cardinali. De trengte ikke. I den offentlige auksjonsverden er pengene-tilbake-garantier praktisk talt ikke-eksisterende.

Etterlivet til en IBM-server

For Fichter kom den største utfordringen ikke i å kjøpe IBM-serveren eller slepe den inn i studioleiligheten hans, men i å bestemme hva han skulle gjøre med den videre.

Han trengte egentlig ikke serveren for å kjøre. Han var bare fascinert av mekanikken til elektronikken på begynnelsen av 2000-tallet. Bare å slå den på krever en mye sterkere strømforsyning enn leiligheten hans tilbyr.

Han begynte snart å demontere serveren og katalogisere hver del. 'Jeg ønsket å forstå hva hver komponent gjorde,' sa han.

Den dissekerte serveren i Fichters NYC studioleilighet (via Kelvin Fichter)

Men her er tingen om noen av de mer obskure auksjonsgjenstandene: De er egentlig ikke praktiske. Forståelig nok har de romlige upraktikkene ved å lagre en to-tonns server i en studioleilighet i New York City begynt å ta en toll.

Så Fichter har bestemt seg for å gjenbruke serveren sin. Han vil legge det i lag med tre- og glasspanel og gjøre det om til møbler.

Etter å ha betalt $1k, leid en U-Haul og vervet en gaffeltruck ved University of Connecticut, har Fichter en fast visjon for sin gigantiske IBM-server. Du kan si at han følger i fotsporene til bøndene som lagrer vann i brannbilene sine: Han finner et radikalt nytt formål med utdatert offentlig utstyr.

'Endemålet,' sa han, 'er å gjøre det til noe av et kunstverk.'